Posibilidad de Agua Salada en Marte

Después de un largo periodo de ausencia en el blog, vuelvo por estos lados a seguir publicando sobre los temas de la ciencia que tanto nos apasiona aprovechando la imagen que expuse en la sesiones del Club Orión del Parque Explora.

En el mes de Mayo, la sonda Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) tomo una serie de imágenes sobre el sector del Cráter Newton en el hemisferio sur del planeta Marte que tras un análisis de imágenes para la composición del sector a partir de los múltiples sectores obtenidos en el proceso de mapeo de la superficie marciana (misión principal del MRO múltiples) y la detección de posibles cuerpos como rocas, dunas o sedimentos que hallan cambiado de posición, se encuentran con algo realmente sorprendente.



El hallazgo fue realizado por el equipo de Alfred McEwen, geologo planetario del Lunar and Planetary Laboratory de Arizona State University, como trabajo de uno de sus proyectos de investigación sobre el planeta Marte, HiRISE (High Resolution Image Science Experiment), como parte del trabajo de grado de Lujendra Ojha (estudiante becado nepali de 21 años de ciencias planetarias).
El lugar del hallazgo fue en el cráter Newton, a 40.5°S y 158.1°W. El cráter fue descubierto en 1973 y tiene aproximadamente 298km de diámetro.

El análisis de las imágenes en este sector, mostraron la aparición de una serie de surcos que presentan una variación estacional no solo en longitud, sino también en ancho. El ancho de estos surcos puede alcanzar entre medio metro y 5 metros, y longitud de hasta 200 a 300 metros. Estos surcos y su coloración, la cual es estacional son los posibles indicios de agua salada en marte. El tamaño de los surcos no necesariamente implica grandes cantidades de agua, pues el paso de agua humidifica el terreno y hace que el surco se note mayor.
Dado que la temperatura media de Marte es inferior al punto de congelación del agua (la media es de -46°C, y oscila entre -87°C y -5°C; el registro máximo es 20°C en el ecuador marciano), el agua presente en Marte no puede ser agua común. Para presentarse en estado liquido el agua, esta debe ser salada. La sal presente en el agua tiene como efecto reducir el punto de congelación del agua.
Pero no necesariamente debe ser agua fluyendo sobre la superficie, sino agua presente en el subsuelo y de un caudal tal que tenga efectos sobre la configuración del terreno superficial causando la modificación de la configuración de algunos elementos como piedras, polvo y otros que provoquen la observación de los surcos, al igual que el efecto de humidificación. Otra posible hipótesis es la presencia de material arcilloso, lo cual igualmente implica la existencia de agua (Al2O3 · 2SiO2 · H2O).
Para su confirmación final habrá que esperar las próximas misiones a Marte que irán a las zonas identificadas con cambios estacionales.

Referencias
1. HiRISE. Seasonal flows on warm martian slopes. Science, 5 Aug 2011. (HiRISE; Science)
2. Discovery News. TRICKLE OF SALT WATER -- ON MARS. Aug 4, 2011.
3. UANews. Briny Water May be at Work in Seasonal Flows on Mars. Aug 4, 2011.
4. NASA Missions. Mars Reconnaissance Orbiter, Multimedia.
5. Jet Propulsion Laboratory. Mars Reconnaissance Orbiter.
6. Wikipedia (english version). Mars Reconnaissance Orbiter.
7. NASA Missions. Mars Reconnaissance Orbiter.
8. Google Mars.
9. Solar System Exploration. Mars: Fact and Figures.
10. Wikipedia (english version). Mars.
11. Wikipedia (english version). Climate of Mars.
12. Wikipedia (english version). Clay.
13. Wikipedia (versión en español). Arcilla.

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